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中国稀土到底是怎么回事?

2022-11-24 01:40:05 1928

摘要:01中国稀土是好几个世界第一:储量、产量、出口量、消费量都是第一。稀土号称“工业维生素”。很多尖端科技产品都离不开稀土。中国的稀土资源,因此成为重大战略资源。邓小平曾经说过:“中东有石油,中国有稀土”。问题是,中东阿拉伯国家曾经拿石油当武器...



01


中国稀土是好几个世界第一:储量、产量、出口量、消费量都是第一。稀土号称“工业维生素”。很多尖端科技产品都离不开稀土。中国的稀土资源,因此成为重大战略资源。邓小平曾经说过:“中东有石油,中国有稀土”。


问题是,中东阿拉伯国家曾经拿石油当武器要挟西方国家,耀武扬威,制造出世界石油危机,并获取暴利。中国稀土却好像没有多少“武器性”。虽然有人提出可以用用,但我国几乎没有以稀土作为武器卡过其他国家的脖子。


说到稀土产业,有很多复杂难辨的说法。


有人说,稀土并不稀。所谓稀土的“稀”,是和铁铜铝那些金属相比的,但稀土本身在地球上的储量并不少,分布也不是很集中。美国、澳大利亚等国家的稀土储量也很多。所以中国不可能用稀土卡他们的脖子。


有人说:中国不但稀土产量丰富,而且稀土提炼技术特别先进,在国际上遥遥领先,其他国家只能依赖中国提供稀土。中国不卡他们的脖子,是因为我们太友好,甚至太软弱。


还有人说,中国在稀土上并没有没有什么优势,更谈不上外国依赖中国。外国放弃稀土提炼,是因为提炼稀土太污染环境。他们把这种“脏活儿”丢给中国去干。中国实际上是吃了大亏,什么技术优势云云,其实是自己忽悠自己……


这些说法,真真假假,有对有错。今天就来说说,中国稀土到底是怎么回事。


02


美国曾经是稀土霸权国。美国的一个稀土矿,供应了全世界一半的稀土。


之所以美国拥有稀土霸权,固然是因为他们有稀土矿,但更重要的原因是他们科技领先。应用稀土,前提条件是人们了解稀土的作用。而这就属于尖端科技了。粗浅的层面,谈不上用什么稀土。


最初的稀土应用之一是彩色电视的荧光屏。加入稀土元素铕,彩色电视的色彩就特别好看。这是在1960年代。那时候世界上大部分地方——包括我们中国,连黑白电视都看不上。彩色电视只属于美国等少数发达国家。率先使用稀土的,当然也就是少数发达国家。


美国发现稀土矿,是个偶然。战后,美国要制造核武器,需要铀。在寻找铀矿时,美国人发现了伴生的稀土矿——芒廷帕斯矿。


后来,人们发现了越来越多的稀土应用,尤其是1970年石油危机以后,为了降低汽车油耗,美国和日本汽车公司发明了新型的永磁体,用在汽车上,可以降低油耗。而永磁体中,就大量使用了稀土元素。稀土越来越重要了。


在巨大应用的刺激下,芒廷帕斯矿被迅速开发。如前所述,这一个矿,就提供了全世界一半以上的稀土,美国也因此拥有了稀土霸权。


但好景不长。没过多少年,芒廷帕斯矿迎来了灭顶之灾。芒廷帕斯矿是个伴生矿,既有稀土元素,也有放射性的铀和钍。1980年,为了防止核扩散,国际原子能机构和美国核管理委员会发布规定,对含有铀和钍的矿,实行特别管制。芒廷斯帕倒霉地“中了招”,生产陷入困境。


为了满足管制需要,芒廷斯帕矿先后用了不少法子,比如用各种工艺稀释铀和钍的含量,可这样就制造出巨量污染。引发周边民众抗议。本来,由于要使用氰化物提炼稀土,矿山本身的污染就一直很高。这样一来,污染问题更加严重。甚至发生了严重的泄露事故,舆论大哗。


弄来弄去,终究还是无法解决问题。到1998年,芒廷斯帕稀土矿只好宣布关闭。不仅芒廷斯帕,美国其他稀土矿也都有铀和钍含量超标的问题,无法解决,只好关闭。美国的稀土生产能力,几乎荡然无存了。


03


美国失去稀土生产能力,主要是因为国际原子能机构的管制,以及为了规避管制而带来的污染问题。那么,中国稀土矿有没有这个问题呢?


幸运的是,中国国内的稀土矿,主要是铁矿的伴生矿,铀和钍的含量很低,有天然优势。另一方面,1980年代,中国还不是国际原子能机构的成员国。他们的规则,管不到中国。于是,美国在限制本国稀土生产的同时,大力推动中国扩大稀土生产。这个时期的中美最惠国待遇,就是一个重要的推动力量。


但这只是外部条件,更重要的是中国的内部条件。


稀土的用途广为人知以后,中国自身稀土资源丰富,就打算也发展稀土产业,但面临的首要问题就是提炼技术落后。稀土元素彼此很相近,分离和提纯的技术很复杂。我国并不掌握这项技术。在很长一段时间里,中国只好出口稀土矿,外国精炼提纯以后,再高价卖给中国。中国曾经想购买相关技术,但外方条件很苛刻,比如产品只能由外方包销等等,没谈成。


这又是一个“核心技术买不到,只好自己埋头研发,最终获得突破,反而后来居上”的中国故事。这其中的关键人物是“中国稀土之父”徐光宪。



从1972年开始,徐光宪受命开始研究稀土分离技术。其中的技术细节,这里就不说了——我说也说不清楚,总之是在原有的国际主流技术之外另辟蹊径,找到了更先进、更高效的分离技术,各项指标远超原有的主流技术。


不仅如此,徐光宪还毫不保留地把相关技术传授给国内的稀土生产企业,各项专利都无偿提供。这大大促进了整个国内稀土行业的快速发展。


到1986年,中国稀土产量超过了美国。到1990年代末,中国稀土产量已经占了全世界的九成以上。由于中国丰富的资源和巨大的产能,稀土产品价格被中国企业打成了“白菜价”。国外同行企业难以维系,不得不减产转产,或者搬到中国来。这就让中国的稀土产能更加独步天下。


04


可见,说中国稀土提炼技术很先进的说法,是正确的。很多国家的稀土供应,都依赖中国的高纯度产品。在这方面,中国确实优势明显,那么,中国为什么不能凭借这种巨大优势对别人“卡脖子”呢?


这就说到其他一些流传的说法了,比如,稀土并不“稀”。


中国是全世界稀土储量最大的国家,但其他国家,比如美国、澳大利亚也有不小的储量。中国目前的优势,主要是在稀土提炼技术。其他国家不容易很快赶上,再加上中国因为产能大而形成的价格优势。其他国家很难通过市场竞争争得份额。但这种优势,并不足以用来“卡脖子”。因为他们并不是完全不能生产。


事实上,发现了中国稀土产量大、国际市场份额高,但价格低,利润不高以后,国家曾经想要对产业进行宏观调控,避免恶性竞争。


1990-2005年期间,中国稀土出口猛涨,出口量增长了10倍。巅峰时,中国供应了全球97.54%的稀土。但在这个过程中,稀土矿石价格从每吨一万多美元降到了七千多美元。


2006年,中国政府开始管制稀土出口,制定了出口配额。美国、日本、欧盟把中国告上了WTO。结果是中国败诉,只好取消了出口配额。2012年,中国又在WTO败诉,只好再一次放松出口限制。中国稀土出口量从此再次大增,价格也因此再次大跌。


表面上看,中国放松稀土出口管制,是因为在WTO输了官司,但其实背后更主要的因素在于,中国的稀土优势,固然会增加一些外国的困难,但不像石油那样致命。在这种情况下,贸然使用稀土武器,不但达不到想要的效果,反而会破坏了中国自身的国际贸易信誉。这就得不偿失了。


05


几番尝试交手以后,中国改变了稀土的打法,不再消极管制出口,而是走出国门主动出击。


2017年,中资稀土企业参与联合收购了美国的芒廷帕斯矿。对,就是前文提到那个曾经产量占世界一半的美国稀土矿。从此,中国开始从国外进口稀土矿石。这样可以主动缓解国内的开采压力,同时充分利用国内的提炼能力。


对于中国在稀土方面的优势,美国并不是看不到。相反,他们在积极准备应对之策。一方面,他们利用中国稀土企业的资金技术,2018年让芒廷帕斯矿复产。2019年产量已经达到世界第二大矿。同时,美国大力扶持澳大利亚的稀土生产。目前,澳大利亚已经成为仅次于中国的第二大稀土供应国。澳大利亚对自己的角色也很清楚,其国防部长直言,开发澳大利亚稀土资源,就是为了满足盟友美国的战略利益。


可见,虽然中国拥有丰富的稀土资源和先进的提炼技术,但这些优势,并不能构成可以随意使用的“武器”;用来卡脖子,让人就范,更是可能性很小。相反,在稀土领域,我们中国还面临持续的挑战,需要长期奋发努力。


那就是稀土的应用产品。


我们有丰富的稀土矿,现在还可以从外国进口一些。我们也有先进的分离、提炼、纯化技术,能生产出纯度很高的稀土元素,但稀土毕竟是要用在各种领域。在这些应用领域,中国的技术也不弱,但谈不上有太大的优势了。


而一些其他国家,比如日本,国内几乎没有稀土矿,但在稀土应用领域拥有很多高级技术和专利。事实上,经过多年研发和积累,日本在稀土领域拥有的技术和专利,已经形成了庞大的网络,可以互相掩护互相促进。因此,没有稀土矿的日本,在稀土产业的发言权,却是很大。


在稀土应用领域,中国专利数量已经不少,但专利质量有待提高。重要的是,稀土的应用,在很多方面正是和下一步高科技的发展融为一体。很多产品,比如航空发动机、能量储存、新材料等等,稀土的应用都是技术提高的关键。


中国只有在稀土应用领域也全面赶超上来,才能真正把握整个稀土产业链。稀土应用的发展,很大程度上,就是下一步高科技发展。当然,我们的目的不在于卡谁的脖子,但所谓掌握自身发展的主动权,就是这个意思吧。


《实业强国——中国制造自强之路》,中国人民大学出版社,2022年4月。



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